Funciones del cerebro emocional

Funciones del cerebro emocional

Sistema límbico del hipotálamo

Las emociones pueden ser abrumadoras, pero también son el motor de la vida. Durante mucho tiempo se pensó que la emoción y el pensamiento eran procesos separados. La ciencia del cerebro ha empezado a darse cuenta de que el cerebro no es un órgano del pensamiento, sino que es un órgano del sentimiento que piensa. Una pequeña estructura en forma de almendra en lo más profundo del cerebro, la amígdala, es la primera en responder a un acontecimiento emocional. Desencadena una serie de reacciones en el núcleo emocional del cerebro y envía señales a todo el cuerpo que cambian la postura corporal, la expresión facial, el ritmo cardíaco, la respiración y la conciencia. Las emociones son importantes en la interacción social y en la formación de conexiones sociales. La conciencia de las emociones es crucial para la motivación, la toma de decisiones, la memoria y la previsión. Aprender a gestionar nuestras emociones es una habilidad importante que desarrollamos continuamente a lo largo de nuestra vida.

Los problemas surgen cuando las emociones persisten durante períodos más largos de lo normal. El trastorno por estrés postraumático (TEPT) es un ejemplo en el que los recuerdos emocionales intensos pueden desencadenar un comportamiento anormal. El TEPT puede aparecer tras un periodo o acontecimiento vital especialmente traumático. No siempre aparece inmediatamente después del suceso, sino que a veces puede aparecer años después, a menudo en el cerebro envejecido. La depresión clínica es otro trastorno que altera el funcionamiento saludable del cerebro. La depresión clínica es un trastorno crónico y profundo. La ciencia del cerebro no ha encontrado ninguna patología o anormalidad física evidente para este trastorno, sino que se caracteriza únicamente por una serie de signos y síntomas clínicos. La firma de la depresión se encuentra en la actividad de las células nerviosas de la corteza prefrontal. El córtex prefrontal se emplea para comprender y relacionarse con el mundo. En la depresión, hay una alteración en el patrón de actividad de esta zona del cerebro. El estrés, aunque es una parte normal de la función cerebral, desencadena la liberación de cantidades excesivas de cortisol en el cerebro. En cantidades excesivas, la hormona natural, el cortisol, puede ser tóxica. Es importante que entendamos cómo las emociones desempeñan un papel fundamental en la función cerebral. Nos ayudará a entender el cerebro normal y el funcionamiento del cerebro dañado.

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Sistema límbico

El sistema límbico, también conocido como corteza paleomamífera, es un conjunto de estructuras cerebrales situadas a ambos lados del tálamo, inmediatamente debajo del lóbulo temporal medial del cerebro, principalmente en el cerebro anterior[1].

El sistema límbico alberga la mayor parte de la vida emocional y contribuye de forma decisiva a la formación de los recuerdos.

El sistema límbico fue definido originalmente por Paul D. MacLean como una serie de estructuras corticales que rodean el límite entre los hemisferios cerebrales y el tronco cerebral. El nombre “límbico” proviene de la palabra latina para la frontera, limbus, y estas estructuras se conocían en conjunto como el lóbulo límbico[6]. Estudios posteriores comenzaron a asociar estas áreas con procesos emocionales y motivacionales y las relacionaron con componentes subcorticales que luego se agruparon en el sistema límbico[7].

Actualmente, no se considera una entidad aislada responsable de la regulación neurológica de la emoción, sino una de las muchas partes del cerebro que regulan los procesos autonómicos viscerales[8], por lo que el conjunto de estructuras anatómicas que se consideran parte del sistema límbico es controvertido. Las siguientes estructuras son, o se han considerado, parte del sistema límbico:[9][10]

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Emociones cerebrales

En la década de 1970, el antropólogo Paul Ekman propuso que los humanos experimentaban seis emociones básicas: ira, miedo, sorpresa, asco, alegría y tristeza. Desde entonces, los científicos han discutido el número exacto de emociones humanas: algunos investigadores sostienen que sólo hay cuatro, mientras que otros cuentan hasta 27. Además, los científicos debaten si son universales en todas las culturas humanas y si nacemos con ellas o las aprendemos a través de la experiencia. Incluso la definición de emoción es un tema de controversia. Pero una cosa está clara: las emociones surgen de la actividad de distintas regiones del cerebro.

La amígdala, una estructura emparejada con forma de almendra en lo más profundo del cerebro, integra las emociones, el comportamiento emocional y la motivación. Interpreta el miedo, ayuda a distinguir a los amigos de los enemigos e identifica las recompensas sociales y la forma de obtenerlas. La amígdala también es importante para un tipo de aprendizaje llamado condicionamiento clásico. El fisiólogo ruso Ivan Pavlov describió por primera vez el condicionamiento clásico, en el que, mediante la exposición repetida, un estímulo provoca una respuesta determinada, en sus estudios sobre la digestión en los perros. Los perros salivaban cuando un técnico de laboratorio les llevaba comida. Con el tiempo, Pavlov observó que los perros también empezaron a salivar con sólo ver al técnico, aunque tuviera las manos vacías.

Cerebro viejo

El sistema límbico es la parte del cerebro que interviene en nuestras respuestas conductuales y emocionales, especialmente cuando se trata de comportamientos que necesitamos para sobrevivir: alimentación, reproducción y cuidado de nuestras crías, y respuestas de lucha o huida.

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Las estructuras del sistema límbico se encuentran en lo más profundo del cerebro, debajo de la corteza cerebral y por encima del tronco cerebral. El tálamo, el hipotálamo (producción de hormonas importantes y regulación de la sed, el hambre, el estado de ánimo, etc.) y los ganglios basales (procesamiento de la recompensa, formación de hábitos, movimiento y aprendizaje) también participan en las acciones del sistema límbico, pero dos de las principales estructuras son el hipocampo y la amígdala.

El hipocampo, como muchas otras estructuras del cerebro, se presenta en forma de par, uno en cada hemisferio del cerebro. Se asemeja a la forma de un caballito de mar curvado (y recibe el nombre de su género científico) y es esencialmente el centro de la memoria de nuestro cerebro. Aquí se forman y catalogan nuestros recuerdos episódicos para archivarlos a largo plazo en otras partes de la corteza cerebral.

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